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D’Anvers à New-York en paquebot

Red_Star_Line_Anvers

Un musée raconte la traversée des  Juifs américains à bord des paquebots à vapeur du Red Star Line depuis leur port d’attache belge d’Anvers. C’est environ deux millions de migrants à travers l’Atlantique entre 1873 et 1934, qui y ont voyagé, les quarts d’entre eux juive, dont Einstein , Irving Berlin ou encore Golda Meir.

Deux millions de personnes qui partirent de l’Europe au tournant du 20e siècle dans l’espoir de laisser derrière eux la pauvreté ou la persécution .

La grande majorité sont arrivés par le train de l’Europe centrale et orientale. Ceux qui venaient de la Russie impériale ont généralement fui dans des conditions difficiles, les pogroms ou le service militaire qui pourrait s’étendre jusqu’à 20 ans. Dans les dernières années, beaucoup fuyaient les nazis.

Sonia Pressman Fuentes, l’une des rares ayant effectuée cette traversée encore en vie, avait cinq ans quand elle monte à bord du SS Westernland en 1934 avec ses parents d’origine polonaise. Après avoir lutté pendant neuf mois pour survivre à Anvers, ils ont choisi la promesse de l’Amérique : « quand nous étions sur le bateau j’ai appris plus tard que la police fédérale était venue à notre appartement à Anvers pour nous expulser vers la Pologne, ce voyage nous a sauvé la vie ».

Mais cette promesse ne fut pas sans ses propres difficultés et périls .

Les visiteurs du musée peuvent voir où les passagers de troisième classe déposaient leurs sacs à stériliser dans des chambres à vapeur, puis devaient prendre des douches qui pouvaient durer jusqu’à 40 minutes, avec du vinaigre et du benzène, pour nettoyer et enlever les poux. A l’arrivée, les médecins attendaient, pour vérifier si les passagers étaient en assez bonne santé pour rentrer aux États -Unis.

Environ 2 % des migrants ont été rejetées et la Red Star dû ramener de l’île d’Ellis Island vers l’Europe.

A neuf ans, Ita Moel a été l’une de ceux qui sont refusés, en 1922, parce qu’elle avait le trachome infectieux de la maladie de l’œil. Son frère Morris raconte dans une vidéo comment leur mère a fait le choix douloureux de la renvoyer seul. Ita essayée et échouée à nouveau un an plus tard. C’est seulement en 1927, à sa troisième tentative, qu’elle y parvint et retrouva sa famille.

Pas tous étaient aussi chanceux. Âgé d’à peine six ans, Ethel Belfer fut renvoyée d’Amérique en 1923 parce qu’elle était handicapée mentale. Elle est revenue avec une tante en Roumanie où elle est morte de faim en 1929.

Entre 1815 et 1930, quelque 60 millions de personnes ont quitté l’Europe pour s’installer dans les Amériques, en Australie et en Nouvelle -Zélande.

Red Star Line, avec le Canadien Pacifique et Cunard Lines, a effectué quelque 2,5 millions de trajets  d’Anvers à Philadelphie, puis à New York , Boston et Halifax au Canada, la durée de la traversée était généralement de 10 jours, durant laquelle, les migrants étaient entassé sur le pont, dormaient vivaient dans une grande exigüité.

Albert Einstein a voyagé vers et depuis les Etats-Unis sur un paquebot Red Star, pour finalement émigrer définitivement, en embarquant sur le SS Westernland en 1933, après avoir appris que les nazis avaient confisqué ses biens. Le musée présente d’ailleurs sa lettre de démission de l’Académie des sciences de Prusse, écrit sur papier à en-tête de la Red Star Line.

Les autres passagers illustres qui voyagèrent à bord des bateaux de cette compagnie furent, notamment,  la jeune Golda Meir,  le père de Fred Astaire, ainsi qu’Israël Balin , qui deviendra plus tard l’auteur-compositeur Irving Berlin.

 

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